Conocí a Víctor en Edimburgo, en una de las reuniones que se realizaron entre la comunidad de ecuatorianos para dar una respuesta solidaria tras el terremoto en Ecuador del 16 de Abril de hace un año. A diferencia de los estudiantes que nos encontramos aquí empezando a abrir caminos en nuestros campos de estudio, a su corta edad, Víctor Velecela es ya un científico consolidado, especializado en el área de Genética Cardiovascular. Víctor trabaja como investigador en el Instituto de Genética y Medicina Molecular de la Universidad de Edimburgo. En esta entrevista nos comparte sus experiencias en torno a su trabajo como investigador, su visión sobre la importancia para el Ecuador de la investigación científica, las vivencias que ha tenido en su camino en la academia europea  y sus perspectivas sobre cómo su investigación podría aportar a la forma en que entendemos el desarrollo del cuerpo humano y nuestra salud.

  1. Hola Víctor, antes que nada, te agradezco que hayas estado dispuesto a compartir tu tiempo, tus experiencias y tu labor académica con nosotros. Me gustaría empezar pidiéndote que nos cuentes un poco sobre ti, sobre tus estudios y sobre cómo llegaste hasta el lugar donde trabajas actualmente

Soy quiteño y vine al Reino Unido con mi familia cuando tenía 15 años. Aquí terminé la secundaria y preparatoria, luego fui aceptado en King’s College London para estudiar Bioquímica. Esta universidad me inspiró mucho, pues por ahí han pasado científicos muy importantes, entre ellos, varios que han ganado un premio Nobel, por ejemplo, tuve el gran honor de asistir a clases dadas por Desmond Tutu quien ganó el premio nobel de la Paz, y estuve en las mismas aulas donde Rosalind Franklin descubrió la estructura del ADN.

También tengo que recalcar que mi interés en la ciencia ha sido impulsado por mi familia, recuerdo que en nuestra casa teníamos muchos libros de astronomía y medicina. El apoyo de mi familia ha sido importante para poder continuar una vida académica pues me alentaron en mi decisión de aplicar para un doctorado. Después de King’s College London entonces apliqué y fue elegido para una beca del Council de Investigación Médica Británico (MRC por sus siglas en inglés) para hacer un Masterado y luego un PhD en el Instituto de Genética y Medicina Molecular en la Universidad de Edimburgo con el Profesor Nick Hastie y bajo la supervisión de la doctora Ofelia Martínez-Estrada.

Mi proyecto de investigación de doctorado fue acerca del rol esencial del gen Wt1 en el desarrollo del corazón, este trabajo lo pude continuar en un postdoctorado en Barcelona donde investigué el rol de las quimiocinas en el epicardio embrionario y ahora estoy de vuelta en Edimburgo con un otorgamiento financiero de la Fundación Británica del Corazón (BHF). Aquí continúo con mi investigación sobre el desarrollo cardiovascular, en particular investigo las bases genéticas del desarrollo cardiovascular que podrían ser útiles o aplicados en terapias regenerativas.

Corazon1
Wt1 en el corazón. Cuando el corazón se está formando este expresa WT1. Las células en verde indican las células donde la proteína WT1 está presente en el corazón en desarrollo. WT1 es vital para el desarrollo del corazón en todos los mamíferos, incluyendo los seres humanos. Foto de Velecela et al 2013, Human Molecular Genetics.

 


  1. Qué interesante, abrirte camino en la academia ha implicado que cambies varias veces de lugar de residencia y me imagino te ha permitido conocer varias ciudades muy interesantes. Ahora que estás en Edimburgo, ¿cómo ha sido tu experiencia en esta ciudad a nivel personal y académico?

Esta experiencia ha sido increíblemente estimulante, a pesar de ser una ciudad relativamente pequeña Edimburgo tiene mucho que ofrecer, es muy verde, con un castillo central, casas antiguas y una población joven debido a su amplia comunidad universitaria. A nivel personal me he involucrado en varias sociedades de danza, francés y el grupo de ecuatorianos en Edimburgo. También estoy envuelto en la organización de eventos para postdocs en mi Instituto que se relacionen a temas de importancia para el desarrollo profesional y científico. El ambiente de la Universidad es muy colaborativo e internacional, lo cual es algo especialmente estimulante para mí pues he podido escuchar y hablar con científicos muy importantes e influyentes de varias partes del mundo, que vienen de visita o vienen a trabajar aquí atraídos por la calidad académica y la excelente reputación de la Universidad y el Instituto donde trabajo.

Edi1
El castillo de Edimburgo. Ubicado en pleno centro de la ciudad y uno de sus mayores atractivos turísticos.

  1. Me imagino entonces que tener que cambiar de residencia y adaptarte nuevamente a una nueva ciudad y una cultura diferente tiene sus propios desafíos y dificultades. En torno a este tema, ¿qué ha sido lo más difícil de vivir en Edimburgo para ti?

 Talvez el clima, desafortunadamente la mayoría del tiempo llueve y está nublado, aunque al mismo tiempo cuando hay días soleados, que son pocos, es una ciudad impresionante, en este mismo momento el clima está mejorando y poco a poco la ciudad se pondrá más florecida, cuando combinas esto con el estilo de casas en piedra, las colinas y el castillo es todo un espectáculo. Lo malo es tener que trabajar cuando todos estos ingredientes se mezclan. Otro aspecto ha sido estar alejado de mi familia, aunque ahora la mayoría de mi familia inmediata vive en Inglaterra y están relativamente cerca no es lo mismo como tener a tus familiares viviendo en la misma ciudad, o país incluso. La mayoría de científicos en Europa tenemos que movilizarnos cada tres años más o menos pues en esta carrera se estimula que trabajes en varios laboratorios en varios países para tu desarrollo profesional, la experiencia es muy enriquecedora, pero se sacrifica el contacto familiar.


  1. Ahora, volviendo a tu investigación actual y tu campo de investigación, ¿podrías explicarnos un poco más sobre tu disciplina y los estudios en los que actualmente te encuentras, puedes darnos una breve descripción de ambos?

 Investigo la genética de la formación del corazón, es un área de mucha importancia especialmente en países más desarrollados como el Reino Unido que sufren de un alto índice de problemas cardiovasculares. Las malas noticias son que en países en vías de desarrollo donde la esperanza de vida está aumentando se está observando que las enfermedades cardiovasculares y cáncer también están pasando a ser las principales causas de muerte. Ecuador no es una excepción, y las causas que contribuyen a estos problemas incluyen un incremento en la obesidad, falta de ejercicio, el tabaco y un incremento en la población de mayor edad.

El problema es que una vez que tengas un daño cardiovascular el corazón no se regenera y en vez el tejido que resulta de este mal proceso regenerativo es fibroso, menos elástico, menos funcional que en vez debilita al corazón más y más con el tiempo. Estoy investigando como se forma el corazón, me interesa este tema porque se desconoce mucho todavía acerca de cómo ocurre este proceso, y también porque el conocimiento que sale de este tipo de investigaciones podría ser aplicado para el tratamiento de problemas cardíacos después de un infarto o daño isquémico. En concreto me dedico a estudiar el rol de un gen que se llama Wt1, este gen es esencial para el desarrollo del corazón pues sencillamente si no tienes este gen no tienes corazón. Las células que tienen Wt1 en el corazón durante el desarrollo son las que dan lugar a los vasos coronarios, células del tejido conectivo, musculo liso, entre otros.

Algo que es curioso es que en todos los mamíferos, como nosotros, cuando hay un daño cardiovascular el corazón reacciona de la misma manera, osea no se regenera y el tejido dañado se reemplaza con un tejido fibroso y duro, mientras que en peces que tienen un daño cardiovascular hasta casi en un tercio del corazón, las células que tiene Wt1 pueden regenerar el corazón en vez de crear un tejido fibroso. Sería muy interesante averiguar cuál es la diferencia entre mamíferos y peces que promueve la capacidad regenerativa cardiovascular de células que tienen Wt1.

Corazon2
El desarrollo del corazón embrionario.  En este corte de un corazón que se está desarrollando se puede observar aquellas células que se están dividiendo o proliferando en verde, también se pueden ver aquellas que no se están dividiendo en rojo y en azul se ven los nucleos de todas las células. Foto de Victor Velecela.

  1. Aprovechando que mencionaste a Ecuador quisiera preguntarte, ¿cómo ves el estado actual y el potencial de desarrollo del campo de tu disciplina en Ecuador? Y en relación a esto, ¿cuál crees que es la importancia de que se promueva la investigación científica en el país y en la región?

Desafortunadamente no estoy muy al tanto de lo que sucede en Ecuador en el campo de genética cardiovascular, espero que sea un área importante de estudio en Ecuador pues como explicaba antes cada vez las enfermedades cardiovasculares están aumentando en países como el nuestro, y están generando muertes tempranas e innecesarias. Por ejemplo, en los Estados Unidos la comunidad hispana es más propensa a tener enfermedades cardiovasculares pero en especial mujeres pues 1 de cada 3 muertes en mujeres es debido a enfermedades cardiacas o ataques cerebrales, pero las mujeres latinoamericanas pueden desarrollar enfermedades cardiacas hasta diez años antes que mujeres caucásicas. Así que en países como Ecuador se debe promover un mejor estilo de vida, asegurarse que las mujeres en especial conozcan de su elevado riesgo de desarrollar enfermedades cardiovasculares y que conozcan mejor los síntomas asociados .

Acerca de promover la investigación científica en el país pues creo que es vital para nuestro progreso. Recientemente leí en la revista Nature dos publicaciones muy importantes. Una de ellas trata una investigación liderada por Johannes Krause del Instituto Max Planck para la Ciencia e Historia Humana en Jena, Alemania y publicada en bioRxiv. Este estudio da una de las más claras evidencias que un tipo de Salmonella causó una de las peores epidemias en la historia que mató hasta un 80 por ciento de nativos americanos en México en 1545, es la primera evidencia genética del patógeno que causó el enorme declive en la población nativa americana después de la colonización.

 

Tenoch - copia
La conquista de Tenochtitlan, en 1519, cuando los colonizadores españoles llegaron a México la población nativa se estima era de 25 millones,  un siglo después tras el brutal proceso de conquista y una serie de epidemias la población nativa se estima era de apenas 1 millón.

La otra publicación que se realizó en la misma revista Nature revela la secuenciación del genoma de la Quinua, este estudio fue liderado por Mark Tester de la Universidad King Abdullah de Ciencia y Tecnología en Arabia Saudita. La secuencia del genoma de la Quinua es altamente importante pues con ella se podría entender como poder sacarle el mayor provecho a esta especie de planta, poder modificarlo para que sea resistente a varias pestes y asegurar el futuro de una especie altamente nutritiva que podría garantizar la seguridad nutricional de las futuras generaciones.

Estos estudios que acabo de mencionar, que son altamente importantes, no son liderados por investigadores en América Latina, e incluso los colaboradores latinoamericanos son pocos o totalmente ausentes. Creo que la falta de investigación en Ecuador y el resto de Latinoamérica en asuntos que nos conciernen, nos está haciendo perder una gran oportunidad de entender nuestra historia y como sacarle el mayor provecho a nuestras especies nativas. En el caso de la historia de las especies infecciosas nos podría enseñar como surgieron antiguas epidemias, lo cual puede ser relevante para poder prevenir el auge de otras enfermedades infecciosas como el Zika que hoy nos afectan.

TenochQUINUA - copia
“Creo que la falta de investigación en Ecuador y el resto de Latinoamérica en asuntos que nos conciernen, nos está haciendo perder una gran oportunidad de entender nuestra historia y como sacarle el mayor provecho a nuestras especies nativas.”

  1. Teniendo todo esto en mente y relacionando un poco las problemáticas con las que te has enfrentado siendo académico en diferentes países de Europa incluido el Reino Unido ¿cuál crees tú que es la problemática más urgente para el desarrollo de la labor científica para el Ecuador?

 Creo que el tema de los problemas es común en países europeos y talvez sea el caso en Ecuador también, como la falta de financiamiento adecuado, problemas de estabilidad laboral y desinterés gubernamental, los cuales fueron mucho más evidentes cuando trabajé en España, en la Universidad de Barcelona, por dos años. Aquí en el Reino Unido el ambiente académico es más saludable, talvez no gracias a los recortes del gobierno sino a un gran interés del público en general en la ciencia y temas científicos. Por ejemplo, aquí es muy común ver a la gente corriendo maratones, medias maratones o 10 kilómetros, entre otras actividades, a nombre de una caridad o fundación para recaudar fondos, y estas caridades o fundaciones a su vez dan dinero a investigadores científicos.

Este es mi caso pues mi otorgamiento financiero proviene de una Fundación que también recoge dinero de gente que recauda dinero por medio de varios eventos como las maratones. Investigadores como yo aplicamos a estos fondos y un comité de expertos eligen a los mejores proyectos, con una base teórica sólida, que tenga resultados preliminares y el apoyo de un laboratorio establecido que quiera acogerme para poder realizar mi trabajo. Muchos proyectos son financiados de esta manera en el Reino Unido, y esto ha hecho que la actividad científica en el Reino Unido no solamente siga a flote, sino que florezca. La contribución de caridades y fundaciones no es mínima pues ronda los miles de millones de libras esterlinas.

Aparte de esto, a mi parecer algo que también hace a un centro de investigación exitoso y que atraiga a los mejores talentos es una combinación de ingredientes, que aparte del salario incluye el talento humano que da servicios a los científicos, la capacidad técnica y de equipos de última tecnología para poder realizar proyectos de mayor dificultad, y también que la comunidad científica interactúe en un ambiente interdisciplinario.

Fotos y diseño de: Fundación Británica del Corazón (British Heart Foundation).


  1. Para ahondar un poco en el tema de las conexiones del desarrollo científico con los ámbitos sociales más amplios ¿cuáles crees que serían los aportes que puede tener tu investigación para la sociedad?

 Espero que en algún momento mis investigaciones conlleven a mejores tratamientos o por lo menos un mejor entendimiento de cómo se forma el corazón en primer lugar. La falta de capacidad regenerativa del corazón me intriga mucho, espero esto también se entienda a futuro, he dado como ejemplo el corazón en peces que si puede regenerarse así que hay mucho potencial en este campo investigativo para desarrollar formas de estimular la regeneración cardiovascular. Más allá de mi campo yo creo que el estudio de la genética es importante para entender la razón biológica de las enfermedades y este nuevo conocimiento algunas veces es seguido por nuevas terapias o medicinas. A nivel poblacional aquí en el Instituto donde trabajo llevan a cabo estudios muy interesantes donde miden las pequeñas variaciones genéticas o mutaciones que ocurren naturalmente entre individuos, y relacionan a estos con un mayor o menor riesgo a diferentes enfermedades.

Institute1 - copia

Institute2 - copia
Este es el Instituto de investigación donde trabaja Víctor. Foto y diseño de: Craig Nicol y el Instituto de Genética y Medicina Molecular (IGMM)

De la misma manera, pacientes con enfermedades de muy poca frecuencia son investigadas en el laboratorio, y estos estudios han llevado a nuevos descubrimientos de lo que ocurre normalmente en todos nosotros a nivel biológico. Este tipo de investigaciones que incluyen a pacientes lo han podido realizar debido al trabajo en conjunto del Servicio de Salud Británico, doctores e investigadores. Sería fascinante poder llevar a cabo estudios similares dentro del Ecuador para poder investigar las enfermedades que más preocupan a nuestra sociedad, como las enfermedades cardiovasculares, ciertos tipos de cáncer y enfermedades infecciosas como el Zika o Chikunguya las cuales no siempre están muy alto en las listas de prioridad de financiación europea.


  1. Hace un momento mencionaste el generar un ambiente interdisciplinario como un elemento de vital importancia para promover el desarrollo científico. ¿Cómo ves desde tu experiencia el tema de la colaboración interdisciplinaria científica y académica? Y, ¿qué piensas que se podría hacer mejor?

Desde mi propia experiencia cada vez es más importante, ninguna de las publicaciones donde soy uno de los autores está compuesta por investigadores en un solo país, y por lo general las publicaciones en mi campo están compuestas por investigadores colaboradores en varias universidades y países. Yo pienso que una buena colaboración puede añadir mucho valor a una investigación y también de esta manera todo el campo se beneficia pues el paso de los descubrimientos avanza más rápido.

El ámbito interdisciplinario es ventajoso pues te permite ver varios puntos de vista, hablar con diferentes expertos en sus campos y te puede hacer tomar en cuenta una nueva forma de abordar o resolver un problema. Lo que aquí ha funcionado bien en mi Instituto ha sido la unión física de varios edificios que se especializan en diferentes disciplinas, así los investigadores pueden entrar y salir de un edificio a otro, y también hay charlas donde todos los investigadores dentro de la Universidad pueden asistir. Algo que también ha sido importante es que los investigadores se reúnan, organicen eventos para su propio beneficio profesional y poder mantener un dialogo con los directores.

Edi4 - copia


  1. Para continuar, quisiera que nos cuentes un poco sobre cómo ves tu camino hacia adelante ¿Cuáles son tus planes a futuro? y ¿cómo proyectas tu carrera profesional o académica?

 La vida académica aquí en Europa es difícil, debido al gran número de profesionales con doctorados comparado con el número de plazas. Leí hace unos años que en el Reino Unido solo un 3.5% de gente que se gradúa con un PhD logra obtener una posición permanente como académico universitario. Aparte que incluso si se obtiene una plaza permanente en el instituto donde me encuentro, esta puede ser revocada después de una revisión de la calidad científica que se realiza cada cinco años. Para poder mantenerse en esta carrera entonces se necesita publicar a menudo y en revistas de alto impacto, lo cual es muy difícil. A pesar de estos obstáculos soy muy optimista, me agrada enfrentarme a nuevos retos y convivir en un ambiente muy dinámico con gente interesante y donde puedo aprender cosas nuevas que talvez nadie más conozca en el mundo, es un privilegio. Así que planeo continuar en la academia de momento, pero soy un poco flexible con mis expectativas. De todas maneras, las opciones para un graduado con un PhD son interesantes incluso fuera de la academia.


  1. Para terminar, ¿cuál es el mayor aporte que has tenido de tus estudios en el exterior, qué recomiendas a alguien que quiera salir a estudiar fuera del país?

 Que lo hagan, es una experiencia altamente enriquecedora, como he mencionado se sacrifica algunas cosas como el contacto con la familia y tener que vivir como estudiante que talvez no es lo más cómodo, también tener que superar la barrera del idioma y la burocracia necesaria para cambiarse de país son grandes obstáculos que hay que vencer. En especial recuerdo tener que ser muy cauteloso de lo que gasto, especialmente cuando salía a un bar y la prudencia en esos casos se te olvida, pero las experiencias negativas son pasajeras y al final aprendes muchas cosas, no solamente al nivel académico sino también social, interactúas con una nueva sociedad, otras culturas y costumbres. Recomiendo que si salen aprendan de lo mejor de estas y lo adapten a sus propias vidas.

clem-onojeghuo-206821
“…las experiencias negativas son pasajeras y al final aprendes muchas cosas, no solamente al nivel académico sino también social, interactúas con una nueva sociedad, otras culturas y costumbres. Recomiendo que si salen aprendan de lo mejor de estas y lo adapten a sus propias vidas.”

Para más información sobre algunos de los temas tratados, Víctor recomienda las siguientes lecturas (en inglés):


Información acerca de la salud cardiovascular y riesgos en las mujeres hispanas

https://www.goredforwomen.org/portucorazon/knowing-risk/

Acerca de la epidemia de Salmonella en la sociedad azteca

http://www.nature.com/news/collapse-of-aztec-society-linked-to-catastrophic-salmonella-outbreak-1.21485#/b1

Sobre la secuencia de la quinua, y abajo un comentario en la misma revista acerca de este trabajo

http://www.nature.com/nature/journal/v542/n7641/full/nature21370.html#affil-auth

http://www.nature.com/nature/journal/v542/n7641/full/nature21495.html

Acerca de las causes de muerte a nivel global y por países agrupados por su nivel económico. Ecuador se encuentra en el grupo de economías altas dentro de las de mediano ingreso. Las enfermedades cardiovasculares o enfermedades isquémicas del corazón son la primera causa de muerte en todos los grupos excepto en el grupo económico más bajo donde predominan las enfermedades infecciosas. Fuente de la Organización Mundial de la Salud.

http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs310/en/index1.html

Ejemplo de eventos para recaudar fondos para la Fundación Británica del Corazón (BHF)

https://www.bhf.org.uk/get-involved/events


 

Si te gustaría formar parte de la revista, seguirnos o contactar a Revista Hasta la Vuelta puedes encontrarnos a través de nuestras redes sociales:

Twitter:  @r_hastalavuelta

Facebook:  @hastalavuelta

Envíanos un correo a:   revista.hasta.la.vuelta@gmail.com

Anuncios